La historia

Batalla del Somme - Historia


Tres obuses de 8 pulgadas de la 39a batería de asedio, artillería de la guarnición real (RGA), disparando desde el valle Fricourt-Mametz durante la batalla del Somme, agosto de 1916 durante la Primera Guerra Mundial


Los británicos lanzaron un gran ataque contra los alemanes, utilizando gas por primera vez. En el primer día de la batalla, los británicos perdieron 50.000 soldados. La batalla duró desde el 1 de julio hasta el 8 de noviembre, y los aliados lograron recuperar un total de 125 millas cuadradas de tierra. No se capturaron objetivos estratégicos importantes. Los británicos perdieron 400.000 soldados, los franceses 200.000 y los alemanes 400-500.000.


La Batalla del Somme, también llamada Campaña del Somme, fue una importante campaña ofensiva de los británicos y franceses contra los alemanes cerca del río Somme. Todos los aliados habían acordado que habría una ofensiva combinada en los frentes oriental y occidental. Esta iba a ser la contribución británica y francesa a esa ofensiva. La ofensiva alemana en Verdún había obligado a los franceses a desviar algunas de las tropas que se habían planeado para la ofensiva del Somme a Verdún. La ofensiva comenzó el 1 de julio. Para los franceses fue uno de los mejores días de la guerra. El Sexto Ejército francés obligó al Segundo ejército alemán a abandonar todas sus primeras posiciones. Los alemanes se vieron obligados a retirarse. Las tropas británicas sufrieron bajas por desinversión 57.470 de las cuales 19.240 murieron en ese día.

La primera fase de los ataques continúa hasta el 13 de julio y se conoció como la Batalla de Alberto. La batalla fue la primera vez que los aliados usaron tanques. La segunda parte de la batalla fue la Batalla de Bazentin Ridge y duró del 14 al 17 de julio y fue un intento de capturar crestas estratégicas. El ataque tuvo un gran éxito.

La segunda fase de las batallas comenzó el 14 de julio y se prolongó hasta mediados de septiembre. La segunda fase estuvo compuesta por una serie de batallas: Batalla de Delville Rd, Batalla de Pozieres, Batalla de Guillemont y Batalla de Ginchy. Los aliados ganaron casi todas estas batallas, pero a un costo muy alto en la mayoría de los casos.

La tercera fase de la batalla duró de septiembre a noviembre de 1916 e incluyó la Batalla de Flers-Courcelette, la Batalla de Morval, la Batalla de Thiepval Ridge, la Batalla de Transloy Ridges, la Batalla de Ancre Heights y la Batalla de Ancre. La batalla terminó cuando los aliados hicieron retroceder al alemán un total de 6 millas. El costo de la batalla fue terrible para ambos bandos. Los británicos perdieron 419.654 hombres, de los cuales 95.675 murieron. Los franceses perdieron 204,253 de los cuales 50,756 fueron asesinados y los alemanes perdieron entre 465,000 y 600,00 de los cuales 164,555 fueron asesinados y otros 38,000 se convirtieron en prisioneros de guerra. Un oficial alemán escribió a Somme: "La historia entera del mundo no puede contener una palabra más espantosa".


Primera batalla del Somme

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Primera batalla del Somme, (1 de julio-13 de noviembre de 1916), costosa y en gran medida fallida ofensiva aliada en el frente occidental durante la Primera Guerra Mundial. El horrible derramamiento de sangre en el primer día de la batalla se convirtió en una metáfora de la matanza inútil e indiscriminada.

El 1 de julio de 1916, después de una semana de prolongado bombardeo de artillería, 11 divisiones del Cuarto Ejército Británico (recientemente creado y colocado bajo el mando de Sir Henry Rawlinson) comenzaron el ataque al norte del Somme en un frente que se extendía por 15 millas (24 km) de distancia. Serre y Beaumont-Hamel hacia el sur pasando Thiepval, Ovillers y Fricourt (al este de Albert) y luego hacia el este y el sur hasta Maricourt, al norte de Curlu. Al mismo tiempo, los franceses atacaron con cinco divisiones en un frente de 8 millas (13 km) principalmente al sur del río (desde Curlu hacia Péronne), donde el sistema de defensa alemán estaba menos desarrollado.

Mientras que los franceses tenían más de 900 cañones pesados, los británicos apenas tenían la mitad de este número para un frente más amplio. Las desventajas adicionales se relataron en el Historia de la Gran Guerra basada en documentos oficiales (Historia oficial británica), que señala que el problema que enfrentó el Comandante en Jefe británico Douglas Haig fue, fundamentalmente, el de “asaltar una fortaleza… Hay que confesar que el problema no fue apreciado en G.H.Q. (Cuartel general)." En cambio, "los fracasos del pasado se atribuyeron a razones distintas al fuerte uso de la ametralladora por parte del enemigo y sus defensas científicamente planificadas". Se produjo así una atmósfera de falsa confianza. Animó a Haig a apostar por un gran avance, mientras que las dudas más razonables de Rawlinson llevaron a que el plan se convirtiera en un compromiso, que no era adecuado ni para una rápida penetración ni para un ataque de asedio. Rawlinson deseaba un bombardeo largo y un avance corto. Finalmente se le permitió el primero, pero Haig lo superó en el segundo, y se le indicó que a su izquierda debía tomar tanto la primera como la segunda posición alemana de un solo golpe. Haig fue advertido incluso por su propio asesor de artillería de que estaba "estirando" demasiado el poder de su arma disponible. "Rawlinson aseguró al Comandante en Jefe que cumpliría con lealtad 'estas instrucciones', pero en privado estaba convencido de que se basaban en premisas falsas y en un optimismo demasiado grande". El resultado de la batalla fue mostrar el peligro de este tipo de lealtad.

Haig mostró un “optimismo creciente” a medida que se acercaba el día de la batalla, aunque los recursos de los franceses y, en consecuencia, su contribución prospectiva se reducían constantemente debido al drenaje de la Batalla de Verdún. El optimismo de Haig apareció incluso en las instrucciones adicionales que dio: la caballería británica debía cabalgar hasta Bapaume la primera mañana, en campo abierto. Más curioso que la opinión de Haig fue la forma en que Rawlinson se unió a él para asegurar repetidamente a sus subordinados que el bombardeo hundiría toda la resistencia y que "la infantería sólo tendría que acercarse y tomar posesión". En las primeras discusiones, Haig también había dicho que "el cuerpo no debía atacar hasta que sus comandantes estuvieran satisfechos de que las defensas enemigas habían sido suficientemente destruidas, pero esta condición parece haber desaparecido con el paso del tiempo".

La pregunta que quedaba por resolver era si la infantería británica podría cruzar la tierra de nadie antes de que se levantara el bombardeo. Fue una carrera a muerte dirigida por casi 60.000 soldados. Toda la masa, formada por oleadas de hombres apretadas, debía lanzarse juntas, sin determinar si el bombardeo había realmente paralizado a la resistencia. Bajo las instrucciones del Cuarto Ejército, esas olas debían avanzar a "un ritmo constante" simétricamente alineadas, como filas de bolos listos para ser derribados. "No se mencionó la necesidad de cruzar tierra de nadie a buen ritmo, para llegar al parapeto antes de que el enemigo pudiera alcanzarlo". Sin embargo, hacerlo habría sido físicamente imposible, porque "el soldado de infantería estaba tan cargado que no podía moverse más rápido que un paseo". Cada hombre llevaba alrededor de 66 libras (30 kg) de equipo, una carga que a menudo equivalía a más de la mitad del peso corporal del propio soldado, “lo que dificultaba salir de una trinchera, imposible moverse mucho más rápido que una caminata lenta, o levantarse y acostarse rápidamente ".

La carrera se perdió antes de que comenzara y la batalla poco después. Más de 60.000 hombres fueron víctimas del plan que fracasó. Los 20.000 muertos en combate marcaron la pérdida más grave que jamás haya sufrido un ejército británico. Ese resultado y sus causas arrojan una extraña reflexión sobre las palabras que Haig había escrito la víspera del ataque: "Siento que cada paso en mi plan ha sido dado con la ayuda Divina". Detrás del frente, los comandantes habían presentado informes más optimistas de lo que justificaban los hechos y también, aparentemente, de lo que creían los propios comandantes. "Las capturas de prisioneros, pero no las numerosas víctimas, se informaron periódicamente". La ignorancia en tales condiciones era natural, pero el engaño menos excusable.

Los aliados no lograron capitalizar el éxito obtenido en el sur por la derecha británica y, más notoriamente, por los franceses. "No se emitieron órdenes o instrucciones durante el día por el Cuartel General del Cuarto Ejército", salvo algunos detalles menores, informó Historia oficial británica. A las 10:00 pm del 1 de julio, Rawlinson simplemente ordenó a su cuerpo que “continuara el ataque” de manera uniforme. "No se sugirió utilizar los éxitos obtenidos por algunos para ayudar a mejorar la situación de los que habían fracasado". Los preparativos no ocultos y el largo bombardeo habían dejado escapar cualquier posibilidad de sorpresa y, frente a la resistencia alemana, débil en número pero fuerte en organización, el ataque fracasó en la mayor parte del frente británico. Debido a las formaciones de olas densas y rígidas que se adoptaron, las pérdidas fueron espantosamente pesadas. Solo en el sur del frente británico, cerca de Fricourt y Montauban, el ataque ganó una base real en las defensas alemanas. Los franceses, con una oposición más leve y con una artillería mucho más pesada —además de la ayuda del hecho de que eran menos esperados— hicieron un avance más profundo.

Este revés eliminó la posibilidad de una penetración bastante rápida a Bapaume y Cambrai, y Haig adoptó el método de desgaste de avances limitados destinados a desgastar la fuerza alemana. Haig rechazó el plan del comandante francés, Joseph-Jacques-Césaire Joffre, de que debería lanzar nuevamente sus tropas frontalmente sobre las defensas de Thiepval. El ataque se reanudó solo en el flanco sur británico, y el 14 de julio la captura de la segunda línea de los alemanes (Longueval, Bazentin-le-Petit y Ovillers) ofreció una oportunidad de explotación, que no fue aprovechada. A partir de ese momento continuó un avance metódico pero costoso, aunque se ganó poco terreno.

En cierto sentido, el Somme arrojó una luz significativa sobre el futuro, ya que el 15 de septiembre de 1916 aparecieron los primeros tanques. Su empleo temprano antes de que estuvieran listos grandes números fue un error: perdió la posibilidad de una gran sorpresa estratégica y, debido a un mal manejo táctico y defectos técnicos menores, solo tuvieron un éxito limitado. Aunque las autoridades militares superiores perdieron la fe en ellos (y algunos llegaron a instar a su abandono), los ojos más perspicaces se dieron cuenta de que aquí había una llave que, cuando se usaba correctamente, abriría la barrera de la trinchera.

La ofensiva de Somme se hundió en el barro cuando llegó noviembre, aunque su triste final fue parcialmente redimido por un derrame cerebral entregado el 13 de noviembre por el general Hubert Gough en el flanco aún intacto de la ofensiva principal de 1916. Ciertamente, los cuatro meses de lucha habían impuesto una gran tensión tanto a la resistencia alemana como a los atacantes. Ambos bandos habían perdido una gran cantidad de hombres que nunca serían reemplazados. Las pérdidas británicas ascendieron a unos 420.000. Los franceses, que habían desempeñado un papel cada vez más importante en las últimas etapas, habían aumentado su propia factura de bajas de guerra en 194.000. Contra este total aliado de más de 600.000, los alemanes habían sufrido algo más de 440.000 bajas. Este número había aumentado mucho con la orden del general prusiano Fritz von Below de que cada metro de trinchera perdida debía ser retomada mediante un contraataque.


El Somme en 65 imágenes

La batalla del Somme fue una de las batallas más famosas de la Primera Guerra Mundial y también una de las más costosas en la vida humana. En una ofensiva que estaba destinada a poner fin a la guerra antes de tiempo, más de un millón de hombres murieron o resultaron heridos, de un total de más de tres millones de combatientes.

Las naciones aliadas se habían decidido a iniciar múltiples ofensivas coordinadas contra la Alianza Cuádruple en 1916 para limitar la transferencia de tropas para fortalecer las áreas de ataque. Se esperaba que usar todos sus recursos a la vez fuera más afectivo que atacar uno por uno.

Gran Bretaña y Francia se asociarían en la ofensiva de Somme.

Inicialmente, los franceses serían la fuerza principal en el ataque, apoyados por los británicos. Sin embargo, antes de que pudiera comenzar el Somme, los alemanes lanzaron un gran ataque en Verdún, lo que provocó que los franceses enviaran tropas a Verdún para defenderse del ataque.

El frente occidental que muestra tanto la batalla de Verdún como la ofensiva de Somme.

La feroz lucha en Verdún significó que los franceses necesitaban urgentemente la Ofensiva de Somme.

Con los franceses ahora atados en Verdún, los británicos eran ahora la fuerza principal, con el apoyo de los franceses. En lugar de un asalto total para devastar las fuerzas alemanas, la Ofensiva de Somme ahora serviría para aliviar la presión sobre los franceses en Verdún, ya que Alemania tendría que desviar tropas al Somme e infligir el mayor daño posible mientras lo hace.

La batalla comenzó el 1 de julio de 1916 con la detonación de la mina Lochnagar, que se llenó con 30 toneladas de explosivos y prácticamente vaporizó las posiciones alemanas de arriba. Según se informa, la explosión se escuchó desde Londres.

En el primer día de los británicos sufrieron casi 60.000 bajas, de las cuales 19.240 murieron, debido a atacar una zona bien defendida en una posición defensiva ventajosa. El número de muertos en este día es el peor en la historia del ejército británico. Sin embargo, tanto británicos como franceses encontraron otros éxitos, que aplastaron a la oposición alemana en áreas y provocaron retiradas.

La batalla duró hasta el 18 de noviembre de 1916, cuando las fuerzas británicas y francesas se habían adentrado 6 millas en territorio previamente ocupado. Fue reñido, embarrado, violento y sangriento, pero fue un éxito.

Las fuerzas aliadas, especialmente las británicas, sufrieron terribles pérdidas a cambio de la victoria, pero esto se consideró aceptable en ese momento. Los británicos esencialmente libraron una guerra de desgaste contra Alemania, que no pudo reemplazar a sus tropas tan rápido como las perdieron. Mientras tanto, Gran Bretaña tenía aliados como Francia y Rusia para apoyarlos.

El Somme también vio el primer uso de tanques y el poder aéreo muy utilizado para dar una ventaja estratégica.

En el momento en que comenzó el Somme, los soldados británicos eran físicamente geniales, pero carecían de experiencia y estaban mal entrenados. Por el contrario, los defensores alemanes a menudo estaban bien entrenados y tenían mucha experiencia. El Somme se las arregló para drenar a Alemania de estos soldados curtidos, al mismo tiempo que brindaba experiencia a las tropas aliadas. También drenó a Alemania de valiosos recursos y redujo gravemente la moral nacional.

El Somme es considerado como la batalla que fue el comienzo del final de la Primera Guerra Mundial.

La carretera principal mal bombardeada a Bapaume a través de Pozieres, mostrando una trinchera de comunicación y árboles rotos

Los escalones que conducen a un enorme refugio subterráneo alemán en Bernafay Wood, cerca de Montauban. La imagen da una buena idea del tamaño y la profundidad de muchos refugios alemanes en el Somme.

Tropas del Regimiento de Sherwood Foresters () (Nottingham y Derbyshire) cocinando su ración & # 8216Pork and Beans & # 8217 en dixies. Cerca de St. Pierre Divion, noviembre de 1916.

Dos soldados del octavo batallón (de servicio) del regimiento de North Staffordshire examinan las ametralladoras capturadas fuera de un dugout alemán muy dañado en Beaucourt-sur-Ancre.

Colillas de agua en Ginchy. Un soldado británico que usa un estuche de concha como taza para beber. Septiembre de 1916.

Un obús de 6 pulgadas arrastrado por mano de obra sobre orugas a través del barro cerca de Pozieres. 1 de septiembre de 1916

Un cabriolé abandonado que se encuentra en Bazentin-le-Grand pasa a llamarse & # 821710 Downing Street & # 8217 y está lleno de sonrientes soldados británicos.

Un vertedero de cajas de proyectiles de 18 libras utilizadas en el bombardeo de Fricourt. Se utilizaron cantidades extraordinarias de munición en sucesivos bombardeos.

Una trinchera alemana ocupada por soldados británicos cerca de la carretera Albert-Bapaume en Ovillers-la-Boisselle, julio de 1916 durante la Batalla del Somme.

Una casa con un agujero de obús que la atraviesa junto a una iglesia en ruinas con un globo de observación visible en lo alto del fondo. Los caballos se abren en primer plano.

Una ametralladora ligera Lewis en acción en una trinchera de primera línea cerca de Ovillers. Posiblemente tropas del Regimiento de Worcestershire de la 48ª División.

Una larga fila de prisioneros alemanes entrando en Fricourt.

Un comunicador de Nueva Zelanda sentado en el techo de su piragua usando un teléfono de campaña.

Un centinela en una trinchera. Eaucourt l & # 8217Adiós. Noviembre de 1916.

Un centinela del 10 ° Batallón, Gordon Highlanders en el cruce de dos trincheras & # 8211 Gourlay Trench y Gordon Alley. Martinpuich, 28 de agosto de 1916.

Una trinchera que atraviesa las ruinas de Hamel. Noviembre de 1916.

Una trinchera alemana destrozada cerca de Guillemont. Septiembre de 1916.

Construcción de tanques ficticios, Somme. Septiembre de 1916

Un obús Mk V de 8 pulgadas en acción en Aveluy durante la Batalla del Somme.

Una trinchera alemana abandonada en Delville Wood cerca de Longueval, Somme, Francia durante la Batalla del Somme.

Un vaciado de caja de cartucho de pistola de campo vacía. Fricourt Road, cerca de Mealte, julio de 1916.

Alambre de púas en Beaumont Hamel

Batalla de Guillemont. 3-6 de septiembre de 1916. Ruinas de la estación de tren de Guillemont.

Batalla de Guillemont. 3-6 de septiembre de 1916. Sitio de Guillemont.

Batalla de Morval. Una tumba improvisada en un agujero de obús, marcada por un rifle invertido clavado en el suelo cerca de Combles.

Oficiales de inteligencia británicos interrogan a prisioneros alemanes en Fricourt.

Soldado británico ayudando a un prisionero alemán herido en campo abierto. Ginchy, 25 de septiembre.

Soldado británico descansando en las ruinas de Morval. Septiembre de 1916.

Soldado británico tomando notas sobre un tipo de proyectil alemán sin detonar encontrado cerca de Mametz, el 28 de agosto de 1916.

Soldados británicos en la antigua Línea del Frente alemana, durante la Primera Guerra Mundial. Frente a un montículo y de pie en una red de trincheras hay grupos de soldados, en su mayoría sonriendo y riendo.

Soldados británicos en el puente improvisado (un tronco de árbol caído) sobre el Ancre, noviembre de 1916.

Tropas británicas esperando órdenes de atacar con ametralladoras y rifles Lewis, en trincheras de reserva rodeadas por un paisaje en ruinas. Cerca de Ginchy, 25 de septiembre de 1916.

Tropas británicas secando su ropa en un viejo alambre de púas alemán frente a Mametz, septiembre de 1916.

Rifles de las tropas británicas inspeccionados después de ser relevados de la línea del frente. St Pierre Divion, noviembre de 1916.

Heridos británicos que reciben té en su camino de regreso de la línea de combate en 63rd Field Ambulance, Mametz Wood & # 8211 Mametz road.

Condiciones del Somme.

Trinchera desierta llena de agua. Cerca de Hamel, noviembre de 1916.

Claustros destruidos de la Catedral de Ypres. Noviembre de 1916.

Trincheras alemanas destruidas en Ovillers, mirando hacia la carretera Bapaume, julio de 1916.

Agua potable almacenada en colillas hundidas con sacos de arena junto a la carretera Albert-Pozieres. Agosto de 1916.

Cuatro tanques Mark I llenándose de gasolina, Chimpanzee Valley, 15 de septiembre

Soldados franceses y británicos rescatando rifles alemanes en St. Pierre-Divion, capturados el 13 de noviembre de 1916.

Vista general del campo de batalla de Beaumont Hamel mostrando la tierra devastada

Vista general que muestra una pila de bombas y otras tiendas que quedaron atrás después de que los alemanes fueran expulsados ​​de St Pierre-Divion por la 39a División el 13 de noviembre de 1916.

Emplazamiento del cañón alemán. Baulkes de madera forman la cubierta superior. Combles.

Poni alemán que fue encontrado y adoptado por las tropas del Real Cuerpo de Fusileros del Rey en el Frente Occidental. Carretera Albert-Amiens. Septiembre de 1916.

Grupo de las tropas de Artillería de la Guarnición Real y proyectiles de 15 pulgadas. La carretera Albert-Amiens, cerca de Albert.

Sostenga el tractor Caterpillar hundido en el barro en la carretera Guillemont-Martinpuich en octubre de 1916.

Refugio de caballos improvisado. Cerca de Bazentin, noviembre de 1916.

Interior de un dugout subterráneo alemán completo con una cama de latón en Fricourt. Las tropas británicas estaban asombradas por la comodidad de las condiciones de vida alemanas.

Interior del cráter de una mina Lochnagar en La Boisselle.

Lord Arthur Balfour (Primer Lord del Almirantazgo hasta diciembre de 1916) se pone un algodón en los oídos antes de ver disparar un obús de 9.2 pulgadas.

Tanque Mark I (D17) en Flers, 17 de septiembre de 1916. Flers fue capturado el 15 de septiembre con la ayuda de tanques.

El tanque Mark I, C.19 & # 8216Clan Leslie & # 8217, en el Valle del Chimpancé el 15 de septiembre de 1916, el día en que los tanques entraron en acción por primera vez.

Los hombres del Cuerpo de Artillería del Ejército Real en un vertedero de municiones de mortero de trinchera de 2 pulgadas, Acheux, Somme, Francia.

Hombres de la artillería de la guarnición real en Englebelmer Wood moviendo un obús de 15 pulgadas haciéndolo rodar a lo largo de un par de rieles.

Hombres descansando en refugios para dormir cavaron en el costado de una trinchera cerca de Contalmaison.

Refugios recientemente excavados para las reservas británicas en Mametz.

oyful tropas británicas en piraguas alemanes capturados en Mametz.

Fotografía de tropas británicas que llevan bombas de mortero de 2 pulgadas (& # 8216Toffee Apples & # 8217) a mano, Acheux, Somme, Francia.

Artilleros de artillería de la guarnición real cavando una posición para un obús de 15 pulgadas en Englebelmer, 22 de noviembre de 1916.

Tropas escocesas en el cráter de la mina en High Wood. Surgido en el ataque de la 1.a División el 3 de septiembre de 1916.

Los soldados rodean un puesto de café de Londres en Aveluy, noviembre de 1916.


Más de 1 millón de bajas

Por el contrario, cuando se levantó el bombardeo preparatorio final, muchas de las posiciones alemanas permanecieron intactas. Los soldados enemigos dejaron sus búnkeres a prueba de bombas y tomaron sus posiciones, atacando a la infantería aliada con fuego concentrado. Atacando en Beaumont Hamel, el Regimiento Canadiense de Terranova, adjunto a una división británica, perdió 324 muertos y 386 heridos de un complemento de 801 soldados en solo media hora. Posteriormente se desarrolló un punto muerto, marcado por semanas de costosos ataques y contraataques. Las bajas estimadas incluyen más de 600.000 soldados alemanes, 420.000 británicos y 200.000 franceses.

Haig ha sido criticado por ordenar repetidamente a la infantería británica avanzar en ataques frontales contra las ametralladoras alemanas y por prolongar la agonía al extender la ofensiva obviamente estancada hasta el otoño de 1916. Cuando se canceló la ofensiva de Somme, la penetración aliada más profunda a lo largo del El frente de 30 millas era solo de siete millas.


Una nueva y audaz historia de la batalla del Somme

& # 8220El 1 de julio el clima, después de una neblina temprana, era del tipo comúnmente llamado celestial, & # 8221 el poeta y autor Siegfried Sassoon recordó de ese sábado por la mañana en el noreste de Francia. Este segundo teniente de la Royal Welch Fusiliers y sus hermanos oficiales desayunaron a las 6 de la mañana, "sin lavar y con aprensión", usando una caja de municiones vacía como mesa. A las 6:45 los británicos comenzaron su bombardeo final. & # 8220 Durante más de cuarenta minutos el aire vibró y la tierra se sacudió y se estremeció & # 8221, escribió. & # 8220A través del alboroto sostenido, se pudo identificar el golpeteo y el traqueteo de las ametralladoras, pero a excepción del silbido de las balas, no recibimos represalias hasta que unos pocos proyectiles de 5.9 [pulgadas] sacudieron el techo de nuestro dugout. & # 8221 Se sentó y # 8220 abatido y estupefacto por el estado sísmico de las cosas, & # 8221 y cuando un amigo suyo intentó encender un cigarrillo, & # 8220 la llama del fósforo se tambaleó locamente. & # 8221

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Elegía: el primer día en el Somme

Y a las 7:30, unos 120.000 soldados de la Fuerza Expedicionaria Británica salieron de sus trincheras y se dirigieron a través de tierra de nadie hacia las líneas alemanas.

Ese ataque de hace 100 años fue el tan esperado & # 8220Big Push & # 8221 & # 8212, el comienzo de la Ofensiva de Somme y la búsqueda para abrir el Frente Occidental de la Primera Guerra Mundial. El comando aliado esperaba que un bombardeo de una semana hubiera destrozado el alambre de púas. delante de las tropas. Pero no lo había hecho & # 8217t. Y antes de la puesta del sol, 19.240 hombres británicos habían muerto y 38.231 más habían resultado heridos o capturados, una tasa de deserción de casi el 50 por ciento. El terreno que tomaron se midió en yardas en lugar de millas, y tuvieron que ceder gran parte de él casi de inmediato ante los decididos contraataques alemanes. El triste centenario de este año conmemora, con mucho, el peor día en la larga historia del ejército británico.

Durante muchas décadas, la culpa de la debacle ha recaído en los pies del alto mando británico. En particular, el comandante general británico en el frente occidental, el general Sir Douglas Haig, ha sido presentado como un insensible torpe e innegablemente un carnicero, como afirman sus críticos más severos, pero sobre todo un tonto pomposo, & # 8221 a juicio del autor estadounidense Geoffrey Norman (expresado en un artículo titulado & # 8220The Worst General & # 8221). Por extensión, se supone que sus compañeros generales, por su torpeza e intransigencia, han traicionado la valentía de los soldados en las trincheras. siglo. Durante la mayor parte de ese tiempo, el homólogo estadounidense de Haig, el general John J. Pershing, fue enaltecido como un líder cuya tenacidad e independencia convirtió a las Fuerzas Expedicionarias Estadounidenses en una máquina ganadora.

Pero esa frase, atribuida al oficial alemán Max Hoffmann, fue insertada en su boca por el historiador británico Alan Clark, quien luego se la apropió para el título de su influyente estudio de 1961 sobre la Primera Guerra Mundial, Los burros. Más tarde, Clark le dijo a un amigo que había & # 8220 inventado & # 8221 la conversación que supuestamente estaba citando. Y ese juicio general es igualmente falso. Investigaciones recientes y arqueología del campo de batalla, documentos inéditos y relatos de sobrevivientes & # 8217 de ambos lados respaldan una nueva visión de Haig y sus comandantes: que eran más inteligentes y más adaptables que otros generales aliados, y aplicaron rápidamente las desgarradoras lecciones del Somme, proporcionando un ejemplo que Pershing ignoró deliberadamente.

Quiero dar un paso más aquí y argumentar que ahora es el momento de revertir la reputación de los dos generales.

Si bien es posible que la mayoría de los estadounidenses no centren su atención en la Primera Guerra Mundial hasta el centenario de las tropas estadounidenses y la entrada # 8217 en la refriega, en el otoño de 2017, el contraste entre Haig después del Somme y Pershing después de ese otoño violento ofrece un estudio aleccionador. A pesar del ejemplo británico, Pershing tardó sorprendentemente mucho tiempo en adaptarse a las nuevas realidades del campo de batalla, a costa de mucha sangre estadounidense derramada innecesariamente. Demasiados generales estadounidenses se aferraron a dogmas obsoletos sobre cómo luchar contra los alemanes a pesar de la gran cantidad de pruebas sobre cómo debía hacerse. Se abre un gran debate sobre quién fue más terco en el frente occidental.

El general Sir Douglas Haig (izquierda) aprendió de sus errores El general John Pershing (derecha) no lo hizo. (& # 169PVDE / Bridgeman Images)

Douglas Haig fue el undécimo y último hijo de un destacado destilador de whisky escocés y su esposa. Era propenso a sufrir ataques de asma cuando era niño, pero entre sus antepasados ​​había varios guerreros notables, y alcanzó la mayoría de edad cuando un soldado del Imperio Británico era el modelo de la hombría. Se convirtió en soldado.

Obediente, taciturno y motivado, Haig luchó en puestos de alto nivel en dos guerras a gran escala: la campaña de Sudán de 1898 y la Guerra de los bóers de 1899-1902, y luego se convirtió en el centro de la reforma y reorganización del ejército británico que sus superiores creían que tenía. & # 8220un oficial de estado mayor de primera clase & # 8217s mente. & # 8221 Pasó la década anterior a la Gran Guerra en la Oficina de Guerra, pensando en cómo Gran Bretaña podría desplegar una fuerza expedicionaria en Francia y Bélgica si fuera necesario. Aun así, tardó en comprender las vicisitudes de la guerra mecanizada.

Meses después de que estallara el conflicto, en agosto de 1914, la guerra de maniobras que ambos bandos deseaban fue reemplazada por un sistema de trincheras que se extendían 400 millas como una herida en el noroeste de Europa, desde la costa del Canal de la Mancha hasta la frontera suiza. "La guerra se hundió en las profundidades más bajas de la bestialidad y la degeneración", escribió el general británico Sir Ian Hamilton. La & # 8220gloria de la guerra & # 8221 desapareció cuando & # 8220 los ejércitos tuvieron que comer, beber, dormir en medio de sus propias putrefacciones & # 8221.

Ambos bandos pasaron 1915 tratando de abrirse paso y restablecer la guerra de maniobras, pero la superioridad de la ametralladora como arma defensiva derrotó esta esperanza una y otra vez. Nunca en el campo de los conflictos humanos se pudo derribar a tantos tan rápidamente por tan pocos, y los alemanes fueron los primeros en adoptarlos que los franceses y los británicos. En el Somme, desplegaron una copia del arma ideada por el inventor estadounidense Hiram Maxim, un arma de calibre 7,92 mm refrigerada por agua y alimentada por correa que pesaba menos de 60 libras y podía disparar 500 rondas por minuto. Su rango óptimo era de 2000 yardas, pero todavía tenía una precisión razonable a 4000. Los franceses lo apodaron & # 8220the cortacésped & # 8221 o & # 8220coffee-grinder, & # 8221 el inglés & # 8220the Devil & # 8217s pincel. & # 8221

La ametralladora alemana # 8217 MG08 ofrecía una potencia de fuego temible. Tasa de disparo: 400-500 disparos / min. Alcance óptimo: 2,000 yardas. Velocidad de salida: 2953 pies / seg. Peso vacío: 58,42 libras (Gráfico de Haisam Hussein Fuente gráfica: Das Maschinengewehr Ger & # 228t (MG 08) mit allen Neuerungen - El dispositivo de ametralladora (MG 08) con todas las mejoras)

El 21 de febrero de 1916, el ejército alemán tomó la ofensiva en Verdún. En sólo seis semanas, Francia sufrió no menos de 90.000 bajas & # 8212 y el asalto continuó durante diez meses, durante los cuales las bajas francesas totalizaron 377.000 (162.000 muertos) y las alemanas 337.000. En el transcurso de la guerra, unos 1,25 millones de hombres murieron y resultaron heridos en el sector de Verdún. La ciudad en sí nunca cayó, pero la carnicería casi rompió la voluntad francesa de resistir y contribuyó a motines generalizados en el ejército el año siguiente.

Fue principalmente para aliviar la presión sobre Verdún que los británicos y franceses atacaron dónde y cuándo lo hicieron en el río Somme, a casi 200 millas al noroeste. Cuando el comandante en jefe francés, el general Joseph Joffre, visitó a su homólogo & # 8212Haig & # 8212 en mayo de 1916, se esperaba que las pérdidas francesas en Verdún totalizaran 200.000 a finales de mes. Haig, lejos de ser indiferente a la supervivencia de sus hombres, trató de ganar tiempo para sus tropas verdes y sus comandantes inexpertos. Prometió lanzar un ataque en el área de Somme entre el 1 de julio y el 15 de agosto.

Joffre respondió que si los británicos esperaban hasta el 15 de agosto, & # 8220, el ejército francés dejaría de existir & # 8221.

Haig prometió el sábado 1 de julio.

(Guilbert Gates)

Las seis semanas entre el 1 de julio y el 15 de agosto probablemente hubieran tenido poca diferencia en el resultado. Haig se enfrentaba al mejor ejército de Europa.

Haig tampoco podría haber pedido al ministro de guerra británico, Lord Kitchener, que modificara la fecha o el lugar. & # 8220 Iba a mantener la amistad con los franceses & # 8221, anotó en su diario después de reunirse con Kitchener en Londres el diciembre anterior. & # 8220 El general Joffre debe ser considerado el comandante en jefe [aliado]. En Francia debemos hacer todo lo posible para satisfacer sus deseos. & # 8221

Aún así, Haig demostró ser un buen diplomático en una coalición occidental que incluiría a los ejércitos francés, belga, canadiense, australiano, neozelandés, indio y, más tarde, estadounidense. Curiosamente, para un cristiano devoto y victoriano de labios rígidos, Haig, cuando era un joven oficial, se había interesado por el espiritismo y había consultado a un médium que lo puso en contacto con Napoleón. Sin embargo, es difícil detectar la mano del Todopoderoso o del emperador en el terreno que Joffre y Haig eligieron para el ataque del 1 de julio.

Las tierras de cultivo onduladas y calcáreas de Picardía y los serpenteantes ríos Somme y Ancre estaban llenos de pueblos y aldeas fácilmente defendibles cuyos nombres no significaban nada antes de 1916, pero después se convirtieron en sinónimo de matanza. Los alemanes se habían estado preparando metódicamente para un ataque en el sector del Somme. Las dos primeras líneas de trincheras alemanas se habían construido mucho antes y la tercera estaba en marcha.

The German staff had constructed deep dugouts, well-protected bunkers, concrete strongpoints and well-hidden forward operation posts, while maximizing their machine guns’ fields of fire. The more advanced dugouts had kitchens and rooms for food, ammunition and the supplies most needed for trench warfare, such as grenades and woolen socks. Some had rails attached to the dugout steps so that machine guns could be pulled up as soon as a bombardment ceased. Recent battlefield archaeology by the historians John Lee and Gary Sheffield, among others, has shown how the Germans in some areas, such as around Thiepval, dug a veritable rabbit warren of rooms and tunnels deep under their lines.

Against these defenses, the British and French high command fired 1.6 million shells over the seven days leading to July 1. The bombardment “was in magnitude and terribleness beyond the previous experience of mankind,” wrote the official historian of the 18th Division, Capt. G.H.F. Nichols.

“We were informed by all officers from the colonel downwards that after our tremendous artillery bombardment there would be very few Germans left to show fight,” recalled Lance Cpl. Sidney Appleyard of Queen Victoria’s Rifles. Some British commanders even thought of deploying horsemen after the infantry punched through. “My strongest recollection: all those grand-looking cavalrymen, ready mounted to follow the breakthrough,” recalled Pvt. E.T. Radband of the 5th West Yorkshire Regiment. “What a hope!”

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This article is a selection from the July/August issue of Smithsonian magazine

Yet a large number of British shells—three-quarters of which had been made in America—were duds. According to German observers, around 60 percent of British medium-caliber shells and nearly every shrapnel shell failed to explode. British sources suggest it was closer to 35 percent for each kind. Either way, War Office quality controls had clearly failed.

Historians still debate why. Shortages of labor and machinery, and overworked subcontractors probably explains most of it. Over the next century farmers would plow up so many live, unexploded shells across the battlefield that their gleanings were nicknamed the “iron harvest.” (I saw some freshly discovered ones by the roadside near the village of Serre in 2014.)

Thus when the whistles blew and the men climbed out of their trenches at 7:30 that morning, they had to try to cut their way through the barbed wire. The morning sun gave the machine gunners perfect visibility, and the attackers were so weighed down with equipment—about 66 pounds of it, or half the average infantryman’s body weight—that it was “difficult to get out of a trench. or to rise and lay down quickly,” according to the official British history of the war.

The British 29th Division, for example, mandated that each infantryman “carry rifle and equipment, 170 rounds of small arms ammunition, one iron ration and the rations for the day of the assault, two sandbags in belt, two Mills Bombs [i.e., grenades], steel helmet, smoke [i.e., gas] helmet in satchel, water bottle and haversack on back, also first [aid] field dressing and identity disc.” Also: “Troops of the second and third waves will carry only 120 rounds of ammunition. At least 40 percent of the infantry will carry shovels, and 10 percent will carry picks.”

That was just the soldiers’ personal kit they also had to carry an enormous quantity of other materiel, such as flares, wooden pickets and sledgehammers. Small wonder the official British history said the men “couldn’t move quicker than a slow walk.”

British troops carried almost half their body weight in gear. (©IWM (Q 744))

Most of the day’s deaths occurred in the first 15 minutes of the battle. “It was about this time that my feeling of confidence was replaced by an acceptance of the fact that I had been sent here to die,” Pvt. J. Crossley of the 15th Durham Light Infantry recalled (wrongly in his case, as it turned out).

“A steam-harsh noise filled the air” when the Germans opened up on the 8th Division, recalled Henry Williamson. “[I] knew what that was: machine gun bullets, each faster than sound, with its hiss and its air crack arriving almost simultaneously, many scores of thousands of bullets.” When men were hit, he wrote, “some seem to pause, with bowed heads, and sink carefully to their knees, and roll slowly over, and lie still. Others roll and roll, and scream and grip my legs in utmost fear, and I have to struggle to break away.”

The Germans were incredulous. “The English came walking as though they were going to the theatre or were on a parade ground,” recalled Paul Scheytt of the 109th Reserve Infantry Regiment. Karl Blenk of the 169th Regiment said he changed the barrel of his machine gun five times to prevent overheating, after firing 5,000 rounds each time. “We felt they were mad,” he recalled.

Many British soldiers were killed just as they reached the top of the trench ladders. Of the 801 men of the Newfoundland Regiment of the 88th Brigade who went over the top that day, 266 were killed and 446 wounded, a casualty rate of 89 percent. The Rev. Montague Bere, chaplain to the 43rd Casualty Clearing Station, wrote to his wife on July 4, “Nobody could put on paper the whole truth of what went on here on Saturday and during Saturday night, and no one could read it, if he did, without being sick.”

In Winston Churchill’s judgment, the British men were “martyrs not less than soldiers,” and the “battlefields of the Somme were the graveyards of Kitchener’s Army.”

Siegfried Sassoon’s men were already calling him “Mad Jack” for his reckless acts of bravery: capturing a German trench single-handedly, or bringing in wounded men under fire, a feat for which he would receive the Military Cross on July 27, 1916. He survived the first day of the Somme unscathed, but he would recall that as he and his unit moved out a few days later, they came across a group of about 50 British dead, “their fingers mingled in blood-stained bunches, as though acknowledging the companionship of death.” He lingered on the scene of tossed-aside gear and shredded clothing. “I wanted to be able to say that I had seen ‘the horrors of war,’” he wrote, “and here they were.”

He had lost a younger brother to the war in 1915, and he himself would take a bullet to the shoulder in 1917. But his turn away from the war—which produced some of the most moving antiwar poetry to come out of the Great War—began on the Somme.

As the official British history of the war put it: “There is more to be learnt from ill-success—which is, after all, the true experience—than from victories, which are often attributable less to the excellence of the victor’s plans than to the weakness or mistakes of his opponent.” If there was a consolation for the horrors of July 1, 1916, it is that the British commanders swiftly learned from them. Haig clearly bore responsibility for his men’s ill success he launched a revolution in tactics at every level and promoted officers who could implement the changes.

By mid-September, the concept of the “creeping barrage” had proved potent: It started halfway across no man’s land to pulverize any Germans who’d crawled out there before dawn, and then advanced in a precisely coordinated fashion, at the rate of 100 yards every four minutes, ahead of the infantry attack. After a system of image analysis for the Royal Flying Corps photographs was developed, the artillery became more accurate. The Ministry of Munitions was revamped, and the ordnance improved.

Above all, infantry tactics changed. Men were ordered not to march line abreast, but to make short rushes under covering fire. On July 1, the infantry attack had been organized mainly around the company, which typically included about 200 men by November it was the platoon of 30 or 40 men, now transformed into four sections of highly interdependent and effective specialists, with an ideal strength per platoon of one officer and 48 subordinates.

The changes in tactics would have been meaningless without better training, and here the British Expeditionary Force excelled. After July 1, every battalion, division and corps was required to deliver a post-battle report with recommendations, leading to the publication of two new manuals that covered the practicalities of barbed wire, fieldworks, the appreciation of ground and avoiding enemy fields of fire. By 1917, a flood of new pamphlets ensured that every man knew what was expected of him should his officers and NCOs be killed.

A galvanized British Expeditionary Force inflicted a series of punishing defeats on the enemy that year—on April 9 at Arras, on June 7 on the Messines Ridge, and in the September-October phase of Third Ypres, where carefully prepared “bite and hold” operations seized important terrain and then slaughtered the German infantry as they counterattacked to regain it. After absorbing the shock of the German spring offensives in March, April and May 1918, the BEF became a vital part of the drumroll of Allied attacks in which a sophisticated system combining infantry, artillery, tanks, motorized machine guns and aircraft sent the German armies reeling back toward the Rhine.

The effect was so glaring that a captain of the German Guard Reserve Division said, “The Somme was the muddy grave of the German field army.”

German soldiers in the trenches with machine guns, July 1916 (Rue des Archives / The Granger Collection)

The United States had sent observers to both sides starting in 1914, yet the British experience seemed lost on the American high command after the United States declared war in 1917 and its troops began fighting that October. As Churchill wrote of the doughboys: “Half-trained, half-organized, with only their courage, their numbers and their magnificent youth behind their weapons, they were to buy their experience at a bitter price.” The United States lost 115,000 dead and 200,000 wounded in less than six months of combat.

The man who led the American Expeditionary Forces into battle had little experience in large-scale warfare—and neither did anyone else in the U.S. Army. After winning the Spanish-American War in 1898, the United States spent 20 years without facing a major enemy.

“Black Jack” was the polite version of John Pershing’s nickname, bestowed by racist West Point classmates after he commanded the Buffalo Soldiers, the segregated African-American 10th U.S. Cavalry, in battle against the Plains Indians. He showed personal bravery fighting the Apaches in the late 1880s, in Cuba during the Spanish-American War, and in the Philippines up to 1903. But by 1917 he had little experience of active command in anything other than small anti-guerrilla campaigns, such as pursuing, but failing to corral, Pancho Villa in Mexico in 1916. Future Gen. Douglas MacArthur recalled that Pershing’s “ramrod bearing, steely gaze and confidence-inspiring jaw created almost a caricature of nature’s soldier.”

The great tragedy of his life had struck in August 1915, when his wife, Helen, and their three daughters, ages 3 to 8, died in a fire that engulfed the Presidio in San Francisco. He had responded by throwing himself into his work, which crucially did not include any rigorous study of the nature of the warfare on the Western Front, in case the United States got involved. This is all the more surprising because he had acted as a military observer in the Russo-Japanese War in 1905 and again in the Balkans in 1908.

And yet Pershing arrived in France with a firm idea of how the war should be fought. He staunchly resisted attempts to “amalgate” some of his men into British or French units, and he promoted a specifically American way of “open” warfare. An article in the September 1914 edition of the Infantry Journal distilled U.S. practice—which Pershing believed in passionately—this way: Infantry under fire would “leap up, come together and form a long line which is lit up [with men firing their weapons] from end to end. A last volley from the troops, a last rush pell-mell of the men in a crowd, a rapid making ready of the bayonet for its thrusts, a simultaneous roar from the artillery. a dash of the cavalry from cover emitting the wild yell of victory—and the assault is delivered. The brave men spared by the shot and shell will plant their tattered flag on the ground covered with the corpses of the defeated enemy.”

Anything further removed from the way war was actually being fought at the time is hard to imagine.

“In real war infantry is supreme,” official U.S. military doctrine held at the time. (It would not acknowledge that artillery had a big role to play until 1923.) “It is the infantry which conquers the field, which conducts the battle and in the end decides its destinies.” Yet on the battlefields of Europe modern artillery and the machine gun had changed all that. Such dicta as “Firepower is an aid, but only an aid” had been rendered obsolete—indeed, absurd.

Even into 1918, Pershing insisted, “The rifle and the bayonet remain the supreme weapons of the infantry soldier,” and “the ultimate success of the army depends upon their proper use in open warfare.”

When Pershing arrived with his staff in the summer of 1917, U.S. Secretary of War Newton D. Baker also sent over a fact-finding mission that included a gunnery expert, Col. Charles P. Summerall, and a machine-gun expert, Lt. Col. John H. Parker. Summerall soon insisted that the American Expeditionary Forces needed twice as many guns as it had, especially medium-size field guns and howitzers, “without which the experience of the present war shows positively that it is impossible for infantry to advance.” Yet the U.S. high command rejected the idea. When Parker added that he and Summerall “are both convinced. the day of rifleman is done. and the bayonet is fast becoming as obsolete as the crossbow,” it was considered heretical. The head of the AEF’s training section scrawled on the report: “Speak for yourself, John.” Pershing refused to modify AEF doctrine. As historian Mark Grotelueschen has pointed out, “Only struggles on the battlefield would do that.”

These struggles started at 3:45 a.m. on June 6, 1918, when the U.S. 2nd Division attacked in linear waves at the battle of Belleau Wood and lost hundreds of killed and wounded in a matter of minutes, and more than 9,000 before taking the wood five days later. The division commander, Gen. James Harbord, was a Pershing man: “When even one soldier climbed out and moved to the front, the adventure for him became open warfare,” he said, though there had been no “open” warfare on the Western Front for nearly four years.

Harbord learned enough from the losses at Belleau Wood that he came to agree with the Marine Corps brigade commander there, John A. Lejeune, who declared, “The reckless courage of the foot soldier with his rifle and bayonet could not overcome machine-guns, well protected in rocky nests.” Yet Pershing and most of the rest of the high command held to open-warfare attack techniques in the subsequent battles of Soissons (where they lost 7,000 men, including 75 percent of all field officers). A subsequent report noted, “The men were not allowed to advance by rushes and take advantage of the shell holes made by our barrage but were required to follow the barrage walking slowly at the rate of one hundred yards in three minutes.” The men tended to bunch up on these “old conventional attack formations. with no apparent attempt to utilize cover.”

Fortunately for the Allied cause, Pershing had subordinate officers who quickly realized that their doctrine had to change. The adaptations, tactical and otherwise, of men like Robert Bullard, John Lejeune, Charles Summerall and that consummate staff officer, George Marshall, enabled the best of the American divisions to contribute so hugely to the Allied victory. It was they who took into account lessons the British and French armies had learned two years earlier in the hecatombs of the first day on the Somme.

After the war, Pershing returned home to a hero’s welcome for keeping his army under American command and for projecting U.S. power overseas. The rank of General of the Armies was created for him. But his way of making war was dangerously out of date.

About Andrew Roberts

Andrew Roberts is a British historian and journalist. He is the author of many acclaimed books, including Napoleon: A Life, which won the 2014 Los Angeles Times Book Prize for best biography. His new book is Churchill: Walking With Destiny.


Soldiers of 'A' Company, 11th Battalion

Soldiers of 'A' Company, 11th Battalion, the Cheshire Regiment, occupy a captured German trench at Ovillers-la-Boisselle on the Somme. In this photograph one man keeps sentry duty while his comrades rest, July 1916.

They were faced with German defences that had been carefully laid out over many months. Despite a seven-day bombardment, prior to the attack on 1 July, the British did not achieve the quick breakthrough their military leadership had planned for and the Somme became a deadlocked battle of attrition.


Conflicting Approaches

British tactics at the Somme were a compromise.

By 1916, the British had adopted a French tactic. Troops moved forward in waves, each one moving through its predecessors while they consolidated their hold on the ground that had been taken. In this way, each advance was made by fresh troops. General Sir Henry Rawlinson, whose Fourth Army formed the heart of the British advance, believed the tactic was too sophisticated for his inexperienced troops. He advocated a simpler advance.

Rawlinson differed from Field Marshal Haig, the overall British Commander, in two other aspects of the plan. Firstly, Rawlinson promoted a “bite and hold” approach, making and consolidating small advances. Haig, by contrast, sought a large advance to make a breakthrough. Rawlinson wanted a massive bombardment to soften up the Germans, while Haig thought that would remove any element of surprise.

Haig believed in letting officers on the ground take responsibility for their area. As a result, the Somme tactics were a mixture of Haig’s grand objectives and Rawlinson’s more cautious approach.


Contexto histórico

The Battle of the Somme was both the largest battle on the Western Front of World War I and one of the deadliest in history, with more than a million casualties. The plan was laid at the Chantilly Conference in December 1915 - the Allied forces would take the pressure off French forces at the Battle of Verdun by pushing through the German lines at the Somme.

As with many grueling World War I encounters the battle was neither conclusive or quick. The first day of the battle - 1 July 1916 - was the bloodiest day in the history of the British Army, with more than 57,000 casualties.

While the Allied forces had pushed 10km (6 mi) into German territory by the battle's end, they had not seized the French towns of Péronne or Bapaume, and debate exists over whether the battle was necessary or militarily significant.

The tank was first premiered at the Somme - although early units could only go 4 miles (6 km) per hour and often broke down.


A Dark, Sweltering Cave of Armor Plating

The Mark I tank, the first in British production, weighed just over 31 tons, and riveted armor plating protected a crew of eight soldiers in a dark, sweltering cave of a compartment that was routinely permeated with noxious gasoline fumes. Two main variants of the Mark I were built – the Male with sponson mounted 6-pounder guns and a pair of .303-caliber machine guns in the hull and the Female model which mounted five .303-caliber machine guns. The Male was intended to take on German strongpoints, while the Female battled enemy infantry concentrations.

At Flers Courcelette, approximately 50 Mark I tanks rolled forward, and the Germans who saw them coming with the British infantry were initially stunned. “And there between them, spewing death, unearthly monsters,” remembered one German soldier. The Mark I was indeed innovative however, it was also primitive. Shaped like a rhombus, it utilized caterpillar tracks that circulated around the entire length of the machine. It was prone to mechanical failures and often was immobilized in shell holes or craters, or even on tree stumps. Still, the Mark I tanks that entered battle on September 15, 1916, impressed British commanders, who requested more of them.

Although the tanks at the Somme failed to break the stalemate, it was obvious that the new weapon would influence the future of land warfare. Tactical refinements in the employment of tanks and in the designs and capabilities of the vehicles themselves continued. The Germans soon developed tanks of their own and devised effective tactics to defend against those of the British and French.


Why the Battle of the Somme was so significant

Allen H. Hanson/Hulton Archive/Getty Images

International ceremonies are being held today to mark the centenary of the Battle of the Somme's final day.

Around 2,000 guests will gather in the northern French village of Thiepval, which has been holding services to mark the 100th anniversary of every day of the battle, which began on 1 July 1916.

Bishop James Newcome, the Royal British Legion's national chaplain, will lead today's service, with Lord Llewellyn of Steep, Britain's ambassador to France, among the guests.

In the UK, the Imperial War Museum is marking the anniversary by releasing harrowing accounts of hundreds of veterans of the battle, which were collected in the 1960s. One such account tells of a British soldier's compassion to a dying German asking for water and his mother.

Later, the Royal Festival Hall in London will screen a UNESCO-listed historical film, with a live accompaniment from the BBC Concert Orchestra. The National Memorial Arboretum in Staffordshire will stage an evening of music and drama accompanied by a special light and sound installation. A Somme Centenary Challenge Run will also be held under the White Cliffs of Dover.

What do the events commemorate?

After two years of relative stalemate on the Western Front, in 1916 Allied forces decided to make a 'big push' to break the German lines. However, the German troops turned out to be well prepared for the attack, and instead of a decisive break-through, the Battle of the Somme became a protracted slaughter.

Over the 141 days from 1 July until 18 November, the battle claimed more than one million casualties, and 300,000 lost their lives. On the first day alone, 20,000 British troops were ground up in the terrifying machinery of modern warfare, with machine guns, tanks and fighter planes among the innovations adding to the carnage.

"The conditions are almost unbelievable," wrote Australian soldier Edward Lynch of his experiences. "We live in a world of Somme mud. We sleep in it, work in it, fight in it, wade in it and many of us die in it. We see it, feel it, eat it and curse it, but we can't escape it, not even by dying."

Why was the Somme so significant?

One of the deadliest battles in history, the Somme came to embody all the horror of the First World War. The Somme became a byword for senseless slaughter as the Allies gained just six miles over 141 days of bloodshed.

For the first time, film cameras were able to give the British public an inside look at life on the front line, and more than 20 million people flocked to cinemas to see 'The Battle of the Somme'.

The horror of the Somme also led to the end of the so-called 'Pals Battalions', set up to allow men from the same town to serve together. Amid the carnage it soon became clear that the idea risked devastating whole communities. In one notorious incident on the first day of the Somme, 585 men of the 700-strong Accrington Pals were killed or wounded in the space of 20 minutes. After the Somme, no more Pals Battalions were formed, while the existing battalions were gradually incorporated into other units.

List of site sources >>>


Ver el vídeo: Batalla del Somme 1915. Grabaciones reales. (Enero 2022).